Neuron-integrated nanotubes to repair nerve fibres

A new study sheds light on the properties of these nanostructures

Carbon nanotubes exhibit interesting characteristics rendering them particularly suited to the construction of hybrid devices made of biological issue and synthetic material. These special devices are planned to re-establish connections between nerve cells, for instance at spinal level, lost on account of lesions or trauma. This is the result of a piece of research published in the scientific journal “Nanomedicine: Nanotechnology, Biology, and Medicine” conducted by a multi-disciplinary team comprising SISSA (International School for Advanced Studies), the University of Trieste, ELETTRA Sincrotrone and two Spanish institutions, Basque Foundation for Science and CIC BiomaGUNE. More specifically, researchers have investigated the possible effects on neurons of the interaction with carbon nanotubes.

Scientists have proven that these nanomaterials may regulate the formation of synapses, specialized structures through which the nerve cells communicate, and modulate biological mechanisms, such as the growth of neurons, as part of a self-regulating process. This result, which shows the extent to which the integration between nerve cells and these synthetic structures is stable and efficient, highlights the great potentialities of carbon nanotubes as innovative materials capable of facilitating neuronal regeneration or in order to create a kind of artificial bridge between groups of neurons whose connection has been interrupted. In vivo testing has actually already begun.

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I nanotubi di carbonio presentano caratteristiche interessanti che li rendono particolarmente indicati per la costruzione di speciali dispositivi ibridi - composti cioè da tessuto biologico e materiale sintetico – progettati per ristabilire i collegamenti tra le cellule nervose, per esempio a livello spinale, perduti a causa di lesioni o traumi. È questo il risultato di una ricerca pubblicata sulla rivista scientifica “Nanomedicine: Nanotechnology, Biology, and Medicine” compiuta da un’equipe multidisciplinare che comprende la SISSA, l’Università di Trieste, ELETTRA Sincrotrone Trieste e due istituzioni spagnole, Basque Foundation for Science e il CIC BiomaGUNE.

Più in particolare, i ricercatori hanno investigato quali effetti abbia sui neuroni l’interazione con i nanotubi di carbonio. Gli scienziati hanno dimostrato che questi nanomateriali possono regolare la formazione delle sinapsi, strutture specializzate attraverso cui comunicano le cellule nervose, e modulare meccanismi biologici, come la maturazione dei neuroni, in un processo che si autoregola. Questo risultato, che dimostra come l’integrazione tra cellule nervose e queste strutture sintetiche sia stabile ed efficiente, evidenzia le grandi potenzialità dei nanotubi di carbonio come innovativi materiali utili a favorire la rigenerazione neuronale o per creare una sorta di ponte artificiale tra gruppi di neuroni la cui connessione è stata interrotta. La sperimentazione in vivo, in effetti, è già partita.

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A cura dell'Ufficio Stampa

SISSA

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